Écrit par  2017-08-31

Les éléphants de mer ont le sens du rythme

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Les mâles Mirounga angustirostris sont les seuls mammifères connus, en dehors de nous, à pouvoir reconnaître différents rythmes dans les vocalises de leurs congénères.

 

Leur cri ressemble à un gargouillis caverneux. Mais le mode de communication des éléphants de mer mâles cache une grâce insoupçonnée : ces gros phoques sont en effet, avec l'homme, les seuls mammifères connus à pouvoir identifier le rythme des vocalises de leurs congénères.

 

 

 

Ce n'est pas la première fois que l'équipe menée par Isabelle Charrier, à l'institut des neurosciences Paris-Saclay, s'intéresse à la colonie de Mirounga angustirostris du Parc Año Nuevo en Californie (Etats-Unis). En 2014, elle avait vérifié que chaque individu s'exprimait avec un tempo et un timbre qui lui est propre, et ne changeait pas au cours des années.

 

 

 

Cette fois-ci, Isabelle Charrier et ses collègues ont enregistré les cris de mâles dominants, dits « alpha », et de mâles bêta. Les mâles bêta mémorisent et reconnaissent le cri des mâles alpha : dès qu'ils en entendent un, qu'il soit naturel ou enregistré, ils battent en retraite. Or, les scientifiques ont observé qu'il suffisait de modifier le rythme d'un cri de mâle alpha pour briser cette réaction.

 

 

 

Notre goût pour la musique viendrait de la nécessité de communiquer

 

Il n'y a donc pas que l'homme qui sache reconnaître les rythmes. « Cette étude adresse la grande question : d'où viennent nos aptitudes et notre goût de la musique ? », analyse Andrea Ravignani, de l'institut de psycholinguistique Max Planck (Nijmegen, Pays-Bas). « Elle suggère qu'elles pourraient être nées de la nécessité de communiquer dans un groupe ».

 

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